In 2013 kondigde de Groep Vanhee aan dat ze later dat jaar in september, een nieuw handelscomplex zouden neerpoten op de oude UNAL-site in Geraardsbergen. Een project dat in 2014 zou worden afgerond, en bovendien met zijn 50.000 vierkante meter heel wat ruimte zou bieden voor grotere handelszaken. Er werden o.a. reeds handelshuurovereenkomsten afgesloten met Hubo, Fun en Walter Van Gastel.

Hoewel er 3 jaar later bitter weinig te bespeuren valt van het aangekondigde 'Unal Shopping Center', lijkt vooral de oppositie in Geraardsbergen zich zorgen te maken over het complex dat 8 grote winkels zal herbergen. 

"Concreet hebben we twee verzoeken aan het stadsbestuur", zegt Sp.a gemeenteraadslid Bram De Geeter, "ten eerste vragen we het bestuur een duidelijk en positief signaal te sturen naar de handelaars in het stadscentrum, en ten tweede vragen we om de overlast voor de buurt rond de Unalsite zo veel mogelijk te beperken."

Het nieuws dat er een nieuw shopping center zal worden opgericht op de Unalsite doet een schokgolf gaan doorheen de Geraardsbergse middenstand. "Maar iedereen die Geraardsbergen graag ziet, is hierdoor bevreesd", meent gemeenteraadslid Bram De Geeter, "als het handelscentrum achteruitboert, gaat immers het hele stadscentrum achteruit". De Geeter: "Ook vanuit toeristisch oogpunt is dat een groot probleem".

Het valt zeer sterk te vrezen dat het Unalproject een grote bedreiging vormt voor het handelscentrum. “Enkele jaren geleden werd dit project voorgesteld met een soort groothandelszaken die geen concurrentie vormden met de winkels in het stadscentrum”, aldus De Geeter. Maar nu blijkt het om filialen van ketens te gaan die de kleinhandel in het handelscentrum veel klanten kan kosten.

"Het stadsbestuur moet nu onmiddellijk een sterk positief signaal sturen naar de plaatselijke middenstand", zegt De Geeter, "men moet hen niet alleen met woorden maar ook met daden een hart onder de riem steken. Open VLD noemt zichzelf de partij voor de zelfstandigen. Wel, dat men het nu maar eens toont!”, zegt De Geeter. "Wellicht hebben heel veel winkeliers op Open VLD gestemd bij de laatste gemeenteraadsverkiezingen. Zij mogen terecht een krachtig antwoord verwachten van de partij van de burgemeester!" 

Verder stelt de oppositie zich ernstige vragen met betrekking tot de verkeersdruk die het Unalproject zal teweegbrengen. "Na de sluiting van de 'stekskesfabriek' transformeerde deze buurt tot een woonbuurt", aldus De Geeter, "de mensen de er wonen verdienen rust en veiligheid, net als iedereen".

Volgens Open VLD schepen van economie en tewerkstelling Véronique Fontaine, zijn alle procedures omtrent het nieuwe handelscomplex momenteel lopend. (AB)